乳牛(也称奶牛)是专门培养出来产牛奶的母牛。

一般未曾生育的母牛不产牛奶,更加不会长时间产出人类借以饮用的鲜奶,母牛只有在生产了幼牛后才会产奶。一般一头母牛应该在两岁时产第一头幼牛,随后约每年产一头幼牛。有时两头幼牛之间的间隔也会长一些,但这对产奶不利。

今天大多数母牛是通过人工授精的方法受精的,其优点在于农民不必饲养公牛,而且能够保证生产出来的小牛品质良好。此外人工授精时传播传染病的可能性比自然授精要小。

乳牛的怀孕期为280天。小牛出生后就开始重新产奶。在一开始的六个星期中奶量不断提高,一直到每日25至60升,然后不断下降,直到下一个小牛出生。

一头牛的自然寿命约是20年,但反覆地产小牛和产奶的乳牛的寿命只有六至七年。

一头乳牛每年可以产至1.8万升奶(极少数以上),随地区和种类的不同牛的产奶量不同。产量越高的牛也越难饲养。一头每天产50升的牛的新陈代谢能量与一个马拉松长跑运动员运动时一样高。假如它不能获得适量的饲料的话会生病,其生产时间也会降低。